Cartilla: Marco legal para los derechos de los pueblos indígenas en Colombia

Desde el comienzo del proceso de conquista y colonización europea, los pueblos indígenas de Colombia han sido atacados, desposeídos, suprimidos y sistemáticamente discriminados, con catastróficas y graves consecuencias. Prácticamente todo se ha hecho con la aprobación de la ley, una ley impuesta por los conquistadores. Si bien el régimen colonial y la independiente República de Colombia han promovido en ocasiones cierto número de iniciativas legislativas para reconocer algunos derechos de los pueblos indígenas, la total garantía constitucional de sus derechos data de hace muy poco tiempo. La Constitución política de 1991 marcó el comienzo de una nueva era de protección legal de los derechos de los pueblos indígenas, por lo menos en cuanto a su reconocimiento oficial. Las disposiciones de la Constitución y la jurisprudencia constitucional han permitido a los pueblos indígenas de Colombia usar el derecho occidental a su favor, a la vez que mantienen su propio sistema de derecho, llamado Ley de Origen, Derecho Mayor o Derecho Propio. Ante todo, los pueblos indígenas acatan y actúan conforme a su Derecho Mayor, que incluye sus propias leyes, formas de gobierno y sistemas de justicia.1 No obstante, el reconocimiento de los derechos especiales de los pueblos indígenas en la Constitución, en convenios internacionales de derechos humanos y en la jurisprudencia nacional e internacional, ha fortalecido los reclamos y demandas de los pueblos indígenas para la efectiva realización de sus derechos fundamentales. Este estudio no tratará de la Ley de Origen o Derecho Mayor, sino que se enfocará en el reconocimiento de los derechos de pueblos indígenas en el sistema oficial de derecho del estado colombiano.

Para comprender la actual situación de los pueblos indígenas en Colombia y los medios de que disponen para la protección de sus territorios ancestrales, es necesario en primer lugar examinar el marco legal que establece sus derechos específicos como minorias étnicas y culturales.2 Colombia cuenta con un importante récord de ratificaciones de instrumentos internacionales de normativas de derechos humanos y se va a empezar por analizar aquellos de los tratados más importantes que afectan directamente a los derechos de los pueblos indígenas.

A escala nacional, la Constitución de Colombia de 1991 es, por definición, la ley suprema, por lo que se va a examinar aquellas de sus disposiciones más importantes que afectan a las tierras y a los recursos naturales de los pueblos indígenas, incluidos las instituciones y los procedimientos elaborados para su protección. Como se verá, cuando se trata de pueblos indígenas, las cuestiones de territorios y de recursos naturales no se limitan al tema de sus derechos de propiedad, sino que existe una amplia gama de derechos fundamentales que está inseparablemente vinculada al concepto de territorio, como expertamente se ha descrito en la jurisprudencia de la Corte Constitucional. Entre ellos se cuentan el derecho a la vida y a la salud así como el derecho a la integridad étnica, social y cultural.

Se va a examinar cómo, mediante la aplicación de la legislación y a través de la práctica de la Corte, se han desarrollado las oportunas disposiciones  constitucionales. Por último, se analizará la actual oleada de nuevas leyes que regulan la administración territorial y la extracción de recursos naturales y sus posibles consecuencias para los pueblos indígenas. La intención no es presentar aquí un detallado informe de todas las leyes que afectan a las tierras y
a los recursos de los pueblos indígenas en Colombia, la idea es más bien facilitar una rápida introducción al contexto legal en el que se sitúa el interminable conflicto de las poblaciones indígenas de Colombia.3 Con ello se espera poder ayudar a comprender hacia dónde se encamina hoy en día en Colombia la política en vigor para con los pueblos indígenas.

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